20/11/2017
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Une plante qui vit jusqu’à 1500 ans et qui résiste à la sécheresse

Survivre dans des conditions difficiles est une chose. Cultiver pendant 1500 ans, construire des dunes et produire des melons en est une autre. Rencontrez la plante qui a perfectionné la vie dans le désert.

Même les commerçants tirent parti de la puissance de la fascinante usine welwitschia. « Il survit et il fleurit là où d’autres faiblissent, et montre une croissance au fil du temps », lit un panneau d’affichage à l’aéroport de Windhoek en Namibie, faisant la promotion d’une société de gestion d’actifs.

La plante du désert Welwitschia mirabilis est en effet une plante extraordinaire, maîtrisant la vie dans le désert chaud et sec où d’autres plantes ne peuvent pas survivre.

Il ne pousse que dans le désert du Namib en Namibie et dans le sud de l’Angola. C’est aussi l’usine nationale de la Namibie. Même l’équipe nationale namibienne de rugby à XV porte son nom.

Son nom latin complet montre que les chercheurs qui ont découvert la plante ont également été impressionnés: « Mirabilis » est le mot latin pour « merveilleux ». De nos jours, on parle de «fossile vivant».

Jusqu’à 1500 ans

À première vue, les plantes welwitschia peuvent ne pas sembler impressionnantes, en particulier lorsqu’elles sont encore petites. Ils poussent près du sol et, à part les feuilles vert pâle, ils ont l’air presque… morts. Les spécimens plus grands et plus grands, en particulier le welwitschia géant, sont impressionnants au point de devenir une attraction touristique.

Il y en a un qui culmine à 50 kilomètres (31 miles) à l’est de la ville namibienne de Swakopmund, sur la côte atlantique, et il est aussi grand qu’un être humain, estimé à environ 1 500 ans. Une clôture empêche les gens – et leurs pieds – de piétiner son système racinaire sensible qui pousse près du sol.

« Le brouillard a permis à l’usine de fonctionner pendant tant d’années », explique Titus Shuuya, un chercheur Welwitschia à la station de formation et de recherche de Gobabeb dans le désert du Namib. « Les poils fins de Welwitschia peuvent capturer l’humidité. »

Le brouillard est caractéristique du désert du Namib. Il se forme sur la côte atlantique, lorsque le courant froid du Benguela rencontre des masses d’air chaudes et humides. Le vent souffle le brouillard à l’intérieur des terres.

Welwitschia n’a que deux feuilles qui continuent à pousser aussi longtemps que la plante vit. Titus Shuuya a découvert qu’ils poussent en moyenne 0,37 mm par jour.

Monja Gerber, biologiste et spécialiste des plantes du désert à Gobabeb, affirme que la croissance ne se produit pas uniformément. «Lorsque les conditions environnementales ne sont pas favorables, la croissance diminue, de sorte qu’elle n’utilise pas beaucoup d’énergie», dit-elle. La patience de la plante, simplement assise et attendant de meilleures conditions, la rend si persévérante et durable. « Ces plantes peuvent nous donner une leçon », dit Shuuya.

Générer sa propre couleur

Même les plantes Welwitschia âgées de 1 500 ans n’ont que deux feuilles. Cependant, ils ne sont pas faciles à voir, car les feuilles poussent très longtemps et se fendent plusieurs fois à leurs extrémités. Ces longues feuilles enveloppent la partie inférieure de la plante. « Ils donnent de l’ombre aux poils absorbants et protègent ainsi la plante de la perte d’eau », explique Shuuya.

Welwitschia peut également ajuster la couleur de ses feuilles. Quand il fait très chaud, les feuilles produisent plus de pigments rouges qui protègent la plante des radiations solaires. Lorsque les températures baissent et que l’eau est plus facilement disponible, les feuilles forment plus de chlorophylle, le pigment vert, pour effectuer la photosynthèse. « Ces changements [de couleur] sont visibles », explique Monja Gerber, ajoutant que le taux de photosynthèse est également généralement plus élevé vers le bas des feuilles, qui sont détournées du soleil.

Source : www.dw.com

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