19/11/2017
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Visiteur mystérieux d’un autre système solaire laissant les astronomes déroutés

Les astronomes ont peut-être repéré notre premier visiteur en dehors des limites de notre système solaire: un morceau de glace appelé A/2017 U1 qu’un télescope hawaiien a identifié le 19 octobre.

Il est déjà reparti de la Terre, et alors que les scientifiques peuvent l’étudier pendant quelques semaines, ils disent qu’après avoir fait ses adieux, nous ne le reverrons jamais.

Tout ce qui vole dans l’espace est assez bizarre, mais celui-ci est très bizarre, ce qui explique pourquoi les astronomes sont si excités – en fait, même si les scientifiques l’ont d’abord qualifiée de comète, ils ne sont même plus sûrs de ce que c’est. Le chemin de l’objet a été difficile à retracer à partir du moment où il a été identifié pour la première fois, mais les scientifiques sont à peu près sûrs qu’il n’appartient pas à notre système solaire. Cela en ferait le premier visiteur interstellaire à être observé.

Et s’il s’avère que ce soit vraiment hors de ce monde, ce serait précisément ce que les astronomes ont recherché. « Nous avons longtemps soupçonné que ces objets devraient exister », a déclaré Karen Meech , astronome à l’Université d’Hawaii, qui dirige le télescope qui a repéré A/2017 U1, dans un communiqué de presse.

« Ce qui est le plus surprenant, c’est que nous n’avons jamais vu d’objets interstellaires traverser auparavant. »

Bien sûr, la Terre n’est pas étrangère aux comètes qui, dans notre système solaire, proviennent de deux régions principales : la ceinture de Kuiper, qui entoure le bloc cosmique autour de Neptune, Pluton et au-delà; et le Nuage d’Oort, une bulle de morceaux de glace qui entoure le système solaire à de si grandes distances que nous ne l’avons jamais vu. Pour le contexte, la mission New Horizons qui a survolé Pluton visite un objet de la Ceinture de Kuiper le 1er janvier 2019 , alors que les missions Voyager lancées il y a 40 ans n’échapperont pas au Nuage d’Oort pendant au moins 14 000 ans.

Mais peu importe d’où viennent ces comètes, ils n’ont jamais eu un chemin comme ce nouvel objet, sauf quand ils ont été renversés, ce qui ne semble pas être arrivé à ce promeneur rapide. (À son plus rapide, il a enregistré 27 miles par seconde.)

Et l’histoire devient plus étrange, puisque cette petite comète aventureuse peut ne pas être une comète du tout. Pendant que les astronomes continuaient à regarder la chose, ils ne détectaient pas le coma d’une comète, la trainé floue de gaz et de poussière entourant le noyau glacé d’une comète. Cela signifie qu’il pourrait s’agir plutôt d’un astéroïde interstellaire. Inutile de dire que les scientifiques ne le quittent pas des yeux, dans l’espoir de percer ses mystères.

Source : www.newsweek.com

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